Usagi Yojimbo: 30 años del rônin de orejas largas

Usagi Yojimbo es uno de los cómics independientes más longevos y mejor valorados en Estados Unidos, ganador de cuatro premios Eisner (entre ellos, “mejor historia serializada” por el arco argumental Segadora), las aventuras de Miyamoto Usagi llevan publicándose desde hace 30 años como serie regular en diferentes editoriales (Albedo, Fantagraphics, Mirage Comics y Dark Horse), lo que lo convierte en un auténtico clásico. Con el añadido de que el personaje no ha conocido a otro autor a lo largo de las décadas más que su propio creador: Stan Sakai, quien se ha encargado de los guiones, la ilustración, las portadas e incluso el rotulado de cada uno de los números (se le considera, de hecho, uno de los mejores rotulistas de la industria).

Esta extraordinaria continuidad no es casual, y es que si bien Usagi Yojimbo nunca ha llegado a ser un superventas, sí es un cómic que cautiva a sus lectores: pocos abandonan al personaje tras descubrirlo, de modo que posee una fiel legión de seguidores que no hace sino crecer con el paso de los años, entre los que se hallan no pocos nombres de la industria, como Jeff Smith, Kurt Busiek, Jodorowski, Matt Wagner o incluso los propios Stan Lee y Will Eisner. Pese a ello, y pese a que en España se ha publicado todo el material disponible, Usagi Yojimbo sigue siendo un cómic del que muchos han oído hablar, pero que pocos han llegado a leer. ¿Pero de qué va Usagi Yojimbo? Eso viene a continuación.

Espera un momento… ¿un conejo samurái?

Exacto, Usagi Yojimbo (traducido del japonés, “conejo guardaespaldas”) es un cómic protagonizado por personajes antropomórficos (funny animals es el término anglosajón bajo el que se enmarca esta estética) que narra el peregrinaje realizado por el samurái Miyamoto Usagi tras la muerte de su señor en la histórica batalla de Sekigahara. Como guardia personal del daimio, Usagi es el encargado de cortar la cabeza de su señor y ocultarla, a fin de evitar que ésta pudiera ser exhibida como trofeo por sus enemigos. Tras cumplir con su último deber, nuestro protagonista se convierte en un ronin (samurái sin señor) sin otra razón de ser más que vagar por el mundo como un guerrero asceta, alquilando ocasionalmente su espada como guardaespaldas para poder subsistir.

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Probablemente estés pensando: muerte, decapitaciones, cruentas batallas… ¿no es esto un poco gore para un cómic protagonizado por animalitos de aspecto cartoon? Digamos que el mundo de Usagi Yojimbo puede parecer infantil/juvenil en cuanto a la estética, pero que resulta bastante adulto en lo que se refiere al trasfondo y el desarrollo de sus historias. Esto puede desconcertar al lector advenedizo que hojea unas cuantas páginas y se encuentra con un cómic casi caricaturesco en la forma, pero con hechuras de ficción histórica en el fondo. ¿Se puede hallar la coherencia entre dos facetas tan dispares? Stan Sakai lo consigue al no perder de vista que lo que escribe es, ante todo, un tebeo de aventuras. El resultado es una obra verdaderamente “para todos los públicos”, algo que muy pocos logran por más que el sello sea omnipresente, ya que estamos acostumbrados a que “para todos los públicos” sea, en realidad, sinónimo de “para menores de 13 años”.

El trabajo de Sakai (excepto por algunos pasajes especialmente duros) suele ser disfrutable tanto por los más jóvenes, gracias a su sentido lúdico y a una recreación de la violencia bastante blanca, como por los adultos, que sí podrán apreciar la sutileza emocional de muchas de sus escenas, la complejidad de unos personajes que no resultan tan arquetípicos como pudieran parecer, o unas tramas que, en no pocas ocasiones, giran en torno a temas como la venganza o los juegos de poder.

Todo ello sazonado con una recreación del Japón feudal absolutamente sobresaliente, porque todo lo que veáis en las páginas de Usagi, desde la arquitectura a las ropas o la manera de conducirse de sus personajes, es fruto de un extenso trabajo de investigación que dota a la obra de una fidelidad histórica apabullante. Prueba de su valor documental es el hecho de que, en 2011, el Museo Nacional de Historia Japonesa de EEUU le dedicó un monográfico a su recreación del Japón feudal, bajo el título Year of the Rabbit: Stan Sakai’s Usagi Yojimbo. Curiosamente, pese a este fiel reflejo de una época (concretamente, finales del periodo Sengoku, o de “los estados en guerra”, y comienzos del periodo Edo), en el cómic apenas se hace referencia a personajes o acontecimientos históricos, y cuando aparecen, sus nombres se hallan alterados (como es el caso del propio protagonista, que está inspirado en gran medida en la figura del legendario Miyamoto Musashi).

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Y es que Usagi Yojimbo es, ante todo, una obra costumbrista; Stan Sakai no está tan interesado en mostrarnos los grandes eventos, sino que busca describir el estilo de vida del pueblo llano: siguiendo los pasos del protagonista aprenderemos cómo se construía una cometa, cómo se ganaban la vida los artistas ambulantes, el día a día de unos recolectores de algas, cómo se forjaba una katana, cuáles son los pasos de la ceremonia del té… o cómo se ejecuta correctamente el ritual del seppuku (mal llamado en occidente hara kiri).

En este aspecto, Usagi Yojimbo es una obra inmersiva como pocas. Fascinante, más que por lo que cuenta, por cómo lo cuenta. Un verdadero paseo por un Japón que ya no existe, y al que desearemos volver una y otra vez de manos del autor.

Muy bien, me has convencido. ¿Por dónde empiezo a leer?

Lo lógico sería decir que por el principio, pero quizás eso no sea tan sencillo. Lo primero que habría que explicar es que en España estamos de suerte, porque Planeta de Agostini ha publicado casi todos los volúmenes recopilatorios de la edición norteamericana, existiendo apenas un año de desfase entre la edición española y la original. Sin embargo, digamos que los ha ido publicando de una manera peculiar: para empezar, los volúmenes no están numerados, y para continuar, los primeros no se publicaron por orden cronológico. Por ejemplo, el primer libro lanzado por Planeta, Daisho, es el noveno volumen recopilatorio de la edición americana (aunque a día de hoy están todos puntualmente publicados, y nada nos impide ordenarlos debidamente en nuestra estantería).

¿El motivo de esta extraña decisión editorial? Probablemente optó por publicarse en primer lugar el material más accesible, es decir, el correspondiente a la etapa más reciente, la de Dark Horse Comics. Otra posibilidad es que, debido a que cada volumen incluye arcos argumentales cerrados, y que la propia serie original tiene una línea cronológica débil (no existe un ahora, sino que cada historia se puede ubicar en un momento distinto de la vida del personaje), los editores españoles optaron por lanzar primero aquellos arcos que creyeron de mayor interés para el lector español.

Lo publicado en España

En cualquier caso, no recomendaría empezar por el primer volumen de Usagi Yojimbo (titulado aquí Primeras andanzas), ya que en sus inicios la obra no era (obviamente) tan redonda a nivel visual y narrativo. En su lugar, recomendaría al lector no iniciado aprovechar la discontinuidad cronológica de la propia colección y abordarla por algún arco argumental más avanzado, donde el personaje y su trasfondo estén más desarrollados. De este modo tendremos una primera aproximación al personaje más fiel a la calidad global del cómic.

¿Cuáles pueden ser estas primeras lecturas? Es difícil decir qué historias de Usagi Yojimbo son mejores, porque si algo caracteriza al trabajo de Stan Sakai es un magnífico tono medio que ha sabido mantener a lo largo de las décadas, salpicado por picos de excelencia que, sin embargo, extraídos del marco general, no se valoran igual. Podríamos decir que es una obra muy ‘zen’ en cuanto a su lectura: ¿qué es lo más hermoso del jardín? ¿La piedra sobre la que me siento, las luciérnagas sobre el remanso, el viento que eriza la hierba? No, la grandeza de este cómic está en el paisaje completo, en leerlo poco a poco y empaparse de su atmósfera, enamorarse de sus personajes, hacer de ese Japón un lugar al que regresar. No hay una historia que sea “la historia” que hay que leer de Usagi Yojimbo (ni siquiera Segadora, que muchos consideran el mejor arco argumental, es representativa de muchas de las virtudes de este cómic).

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Sin embargo, soy consciente de que esperáis una respuesta más tangible, así que aquí os dejo una propuesta inicial. Un pequeño menú degustación para empezar a descubrir al personaje:

La conspiración del dragón
Título original: The Dragon Bellow Conspiracy
Sello: Fantagraphics Books
Guion/ilustraciones/entintado: Stan Sakai
Contenido: Usagi Yojimbo Book 4
Publicado en USA: 1990, 1991
Publicado en España: 2003

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Este volumen incluye el primer gran arco argumental de la serie, y aunque aparecen algunos personajes presentados en historias previas, lo cierto es que el trasfondo aún no se halla muy desarrollado y nada impide seguir la narración. Se trata del cuarto tomo recopilatorio de la edición norteamericana, aun así, creo que es una buena puerta de entrada pues incluye muchos de los aspectos característicos del universo de Stan Sakai: conspiraciones, traiciones, venganza y sentido del humor. Además, permite tomar contacto con muchos de los personajes recurrentes de la colección (como Gen, el cazarrecompensas; el joven daimio Lord Noriyuki, o su comandante, la samurái Tomoe Ame), con el añadido de que funciona casi como una novela gráfica, al ser un tomo completamente autoconclusivo.

Círculos
Título original: Circles
Sello: Fantagraphics Books
Guion/ilustraciones/entintado: Stan Sakai
Contenido: Usagi Yojimbo Book 6
Publicado en USA: 1994
Publicado en España: 2004

Usagi Yojimbo CírculosEste libro (sexto recopilatorio de la edición estadounidense) se abre con varias historias cortas que entroncan con el folclore japonés (la primera de ellas, El puente, es la adaptación de una obra clásica del teatro Nô), y se cierra con el arco argumental Círculos, que abarca los cuatro últimos capítulos. El título de esta historia larga hace referencia al regreso del personaje a su aldea natal, donde debe enfrentarse a sus recuerdos y a lo que dejó atrás, lo que nos permite descubrir muchos aspectos de la personalidad y de las motivaciones del protagonista. Además, en Círculos Miyamoto Usagi se enfrenta uno de sus enemigos más memorables: el fanático religioso Jei, autoproclamado “La Espada de los Dioses”, que recorre Japón con la misión de erradicar el mal de la tierra.

Estaciones
Título original: Seasons
Sello: Dark Horse Comics
Guion/ilustraciones: Stan Sakai
Entintado: Stan Sakai y Sergio Aragonés
Contenido: Usagi Yojimbo Book 11
Publicado en USA: 1999
Publicado en España: 1999

Usagi Yojimbo EstacionesUndécimo volumen recopilatorio publicado en EEUU, está conformado por historias autoconclusivas, pero varias de ellas sientan las bases de importantes arcos argumentales posteriores, como Duelo en Kitanoji o Segadora. Para mi gusto, contiene alguno de los relatos cortos más excelsos de la serie (magníficos Una promesa en la nieve y La paciencia de las arañas), con la presencia de varios de esos secundarios que, lamentablemente, sólo aparecen de tanto en tanto en los vagabundeos de Usagi, como el sacerdote Sanshobo o el general Ikeda.

El volumen incluye un capítulo en forma de flashback en el que Usagi rememora la batalla de Adachigahara (trasunta de la épica batalla de Sekigahara, del año 1600, que marcó el inicio de la era Edo), donde su antiguo señor, Lord Mifune, cayó ante las fuerzas de Lord Hikiji, el gran enemigo en la sombra a lo largo de la serie y, significativamente, único personaje humano de todo el elenco. Este suceso, que es referido varias veces a lo largo de la colección, es mostrado aquí por primera vez.

Podría decirse que en Estaciones encontramos a un Stan Sakai con un estilo narrativo y un universo literario completamente desarrollados, desenvolviéndose con igual soltura tanto en los momentos épicos como en las escenas más intimistas. Imprescindible.

Segadora
Título original: Grasscutter
Sello: Dark Horse Comics
Guion/ilustraciones/entintado: Stan Sakai
Contenido: Usagi Yojimbo Book 12
Publicado en USA: 2000
Publicado en España: 2000

Usagi Yojimbo SegadoraInmediatamente después de Estaciones, Stan Sakai abordó Segadora, probablemente su arco argumental más ambicioso y, sin duda, el más célebre. Muchos lectores deciden comenzar por aquí la lectura de Usagi Yojimbo, atraídos por el reclamo del premio Eisner a “Mejor historia serializada” que este arco argumental ganó en 1999. Desde mi punto de vista, se trata de un error, no sólo porque el universo particular de la serie ya se encuentra completamente asentado y el autor no emplea ni una página en contextualizar al lector, sino porque los primeros capítulos de Segadora son un largo prólogo en el que, primero, se revisa el mito sobre la creación de Japón a manos de los kami Izanagi e Izanami; seguido de una adaptación de la leyenda que cuenta cómo el kami Susano-o, dios de las tormentas, arrancó la espada Ame-no-Murakumo-No-Tsurugi (más conocida como Kusanagi o “segadora de hierba”) del cuerpo de un dragón; cerrando el prólogo la adaptación de un fragmento del Heike Monogatari (El Cantar del Heike), una epopeya épica de la literatura japonesa, en el que se narra cómo la espada se perdió en el fondo del mar durante la guerra que enfrentó a los clanes Taira y Minamoto.

Este prólogo, que hace las delicias de los aficionados a la historia y el folclore japonés, puede desalentar a aquellos que esperan encontrar una historia épica de aventuras y traiciones, que es precisamente lo que viene a continuación. En su trama central, Segadora narra cómo ‘la Conspiración de los Ocho’ decide recuperar la espada Kusanagi, uno de los tres tesoros imperiales de Japón (junto con el espejo y la piedra de jade), necesarios para proclamar un nuevo mikado (emperador), lo que permitiría legitimar sus ambiciones de destronar al shogún.

La espada, por voluntad de los kamis, cae en manos de Miyamoto Usagi, que acaba convirtiéndose en el principal objetivo de los bandos confrontados. Nos encontramos así ante un relato que, en un sofisticado ejercicio narrativo, va intercalando las tramas que lo componen, cada una protagonizada por un personaje distinto que nunca llega a comprender lo que está sucediendo, siendo el lector el único con la información necesaria para recomponer el puzle y entender la totalidad de los acontecimientos.

Lo que está por venir

Tras una interrupción de dos años (a causa de la enfermedad sufrida por la mujer de Stan Sakai, recientemente fallecida), el pasado año Dark Horse reinició la publicación de Usagi Yojimbo, coincidiendo, además, con el 30 aniversario del personaje. No fue un regreso a la serie regular, sino que el autor volvió con una miniserie titulada Senso (“guerra” en japonés), una adaptación del clásico La Guerra de los Mundos, de H.G. Wells. Por extraño que pueda sonar su argumento, la miniserie ha tenido una gran recepción tanto por parte del público como de la crítica (de hecho, Sakai acaba de ser nominado al premio Eisner a mejor autor/dibujante por Senso), encontrándose en la historia ciertas reminiscencias del universo creativo de Hayao Miyazaki, cuya obra gira en gran medida en torno a la dicotomía que enfrenta el modelo de vida tradicional, en armonía con la naturaleza, con los inevitables cambios que traen consigo los avances tecnológicos. Un conflicto que hallamos en el corazón mismo de Senso.

Usagi SensoTras esta miniserie “reinaugural”, Stan Sakai volverá a la serie regular el próximo mes de mayo, cuando se lanzará el Usagi Yojimbo nº 145, tres años después de la publicación del 144. Por supuesto, aún no hay fecha de publicación en España, donde el pasado mes de febrero Planeta lanzó el recopilatorio nº 28, El escorpión rojo, quedando pendientes de publicar el tomo 29, Doscientos jizos, y la miniserie Senso, cuyo recopilatorio aún no ha visto la luz en Estados Unidos. Aun así podemos alegrarnos de que, con más o menos puntualidad, las aventuras de Usagi Yojimbo estén viendo la luz en nuestro país, con una edición que no es de lujo, pero que tampoco desmerece a los recopilatorios originales. Además, todos los volúmenes continúan en catálogo, ¿así que, a qué estáis esperando?

(Reproducción del artículo original publicado por el autor en Zona Zhero)

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